Cómo la ciencia bajó (y bajó)

Estos primeros estudios «destacaron tanto el potencial que podríamos aprender de los perros como el hecho de que necesitaríamos muestras más grandes para hacerlo realmente bien», dijo Elinor Karlsson, genetista de la Facultad de Medicina Chan de la UMass y del Instituto Broad. Y así, los investigadores comenzaron a crear grandes proyectos de ciencia ciudadana, buscando muestras de ADN y datos de perros en todo Estados Unidos.

Los dueños de mascotas han aceptado el desafío. El Golden Retriever Lifetime Study, que comenzó a reclutar en 2012, siguió a más de 3.000 perros en un esfuerzo por identificar factores de riesgo genéticos y ambientales de cáncer, que es particularmente común en la raza. Desde 2019, el Dog Aging Project, un estudio a largo plazo sobre la salud y la longevidad, ha inscrito a casi 50.000 perros.

El proyecto del Dr. Karlsson, Los perros de Darwin, tiene 44.000 perros y sigue contando. (Se ha secuenciado el genoma de alrededor de 4.000). Los investigadores están extrayendo pistas de los datos sobre el cáncer de huesos, el comportamiento compulsivo y otros rasgos. Entre los primeros hallazgos: aunque muchos rasgos de comportamiento, como la sociabilidad y la capacidad de adiestramiento, son hereditarios, están ampliamente distribuidos en todo el reino canino, y la raza es un mal predictor de la personalidad de un perro individual.

Esta primavera, la Dra. El Dr. Karlsson ha revelado una expansión muy esperada: Los gatos de Darwin. «Soy una verdadera amante de los gatos, nunca he tenido un perro», dijo. Posteriormente, en un correo electrónico, añadió: «Me gustaría saber si ‘el gato duerme sobre tu cabeza’ está influenciado por la genética».

Estos proyectos han sido posibles gracias a que la secuenciación genómica se ha vuelto más rápida y asequible. Pero el «tremendo entusiasmo» de los dueños de mascotas fue clave, afirmó el Dr. Ostrander, quien ahora lidera el proyecto Dog10K, un esfuerzo por construir un catálogo global completo de diversidad genética canina.