Detrás de los mortales disturbios en Kenia, una deuda nacional asombrosa y dolorosa

El desencadenante inmediato de la furiosa protesta que azotó la capital de Kenia el martes fue una serie de propuestas de aumentos de impuestos: chelines adicionales que los ciudadanos comunes y corrientes deberían a su gobierno. La causa subyacente, sin embargo, son los miles de millones de dólares que el gobierno debe a sus acreedores.

Kenia tiene la economía de más rápido crecimiento en África y un vibrante centro comercial. Pero su gobierno está desesperado por evitar el impago. Según un informe reciente de la Conferencia de las Naciones Unidas sobre Comercio y Desarrollo, la asombrosa cifra de 80 mil millones de dólares en deuda pública interna y externa representa casi las tres cuartas partes de toda la producción económica de Kenia. Sólo los pagos de intereses representan el 27% de los ingresos recaudados.

El presidente de Kenia, William Ruto, había promovido la ley tributaria como necesaria para evitar el incumplimiento de la deuda del país, pero la violenta reacción a su aprobación en el Parlamento llevó a Ruto a cambiar abruptamente de rumbo el miércoles y rechazar la legislación que había pedido. “Escuchando atentamente al pueblo de Kenia”, dijo, “no firmaré el proyecto de ley de finanzas de 2024 y posteriormente será retirado”. Propuso un período de discusiones de 14 días para trazar un nuevo rumbo económico.

El cambio de rumbo de Ruto puede haber calmado temporalmente las protestas, pero deja las finanzas del país más precarias que antes. Hace apenas dos semanas, el Fondo Monetario Internacional y las autoridades de Kenia habían llegado a un acuerdo sobre un paquete de reformas integrales y aumentos de impuestos necesarios para que el país volviera a tener una base financiera más estable.

La revisión de la política, necesaria cuando el FMI presta dinero a naciones en problemas, advierte sobre un «déficit significativo en la recaudación de impuestos» y un deterioro de las perspectivas fiscales. Los préstamos del FMI a la atribulada nación de África Oriental ascienden ahora a 3.600 millones de dólares.

El tipo de deudas que están causando miseria en Kenia se pueden encontrar en toda África. Más de la mitad de la población del continente vive en países que gastan más en pagos de intereses que en atención sanitaria o educación.

«Los niños de esta generación que hoy no reciben educación quedarán marcados de por vida», dijo Joseph Stiglitz, ex economista jefe del Banco Mundial. Señaló que cada vez hay más pruebas de que “los países que atraviesan una crisis no se recuperan –tal vez nunca– de donde habrían estado”.

La crisis de la deuda mundial es la etiqueta relativamente suave que se utiliza para describir el ciclo brutal de préstamos y rescates insostenibles que han atrapado durante mucho tiempo a las naciones en desarrollo.

En el caso de Kenia, el gobierno keniano obtuvo grandes préstamos después de un período de expansión económica a principios de la década de 2000 para cubrir los costos de proyectos de infraestructura, incluidas carreteras, ferrocarriles, enormes represas y electrificación rural. Sin embargo, esta última ronda de crisis de deuda mundial, considerada la peor de la historia, ha sido precipitada por acontecimientos que escapan mucho al control de cualquier país.

La mortal pandemia de coronavirus ha paralizado economías ya frágiles. La repentina necesidad de proporcionar vacunas, atención médica, ropa protectora a los trabajadores de los hospitales y subsidios a las personas que no pueden permitirse alimentos o aceite de cocina ha agotado aún más las cuentas bancarias del gobierno.

La guerra entre Rusia y Ucrania y las sanciones impuestas por Estados Unidos y sus aliados han provocado un aumento de los precios mundiales de los alimentos y la energía. Luego, los países más ricos frenaron la espiral de inflación elevando las tasas de interés, lo que provocó un aumento en los pagos de la deuda.

Además de estos problemas, las recientes inundaciones en Kenia han destruido infraestructuras y tierras agrícolas y han desplazado a miles de personas.

M. Ayhan Kose, economista jefe adjunto del Banco Mundial, dijo este mes que “el 40% de los países en desarrollo, de una forma u otra, son vulnerables a una crisis de deuda”.

Encontrar una solución a la actual trampa de la deuda en la que se encuentran las naciones pobres y de ingresos medios es más difícil que nunca.

Miles de acreedores reemplazaron a los pocos grandes bancos en lugares como Nueva York y Londres que manejaban la deuda externa de la mayoría de los países. Uno de los nuevos actores más importantes es China, que ha prestado miles de millones de dólares a gobiernos de África y de todo el mundo.

Desde hace más de una década, China se ha abierto camino entre los principales prestamistas de los países emergentes, y el tamaño de su cartera total de préstamos ahora rivaliza con el Fondo Monetario Internacional y el Banco Mundial.

En total, Nairobi debe 35.000 millones de dólares a prestamistas extranjeros. El Banco Mundial es el mayor acreedor del país.

A finales de 2022, Kenia debía al menos 6.700 millones de dólares a China, según el Fondo Monetario Internacional. Debe otros 7.100 millones de dólares a los tenedores de bonos, 3.800 millones de dólares a los países industrializados, 3.500 millones de dólares al Banco Africano de Desarrollo y 1.900 millones de dólares a los bancos comerciales internacionales.

Para evitar el impago, países como Kenia se ven obligados a pedir prestado aún más dinero, sólo para descubrir que la carga total de su deuda se vuelve aún más pesada. Y cuanto mayor sea la deuda, menos dispuestos estarán los prestamistas a ofrecer financiación adicional.

China ha recortado sus préstamos en los últimos años tras concluir que estaba asumiendo demasiado riesgo al prestar a países de bajos ingresos. Cobró préstamos más antiguos y emitió menos préstamos nuevos.

No es el único jugador que se retira de Kenia. Japón y Francia, así como los grandes bancos comerciales de Italia, Alemania y Gran Bretaña, también redujeron su exposición.

Este mes, el Papa Francisco convocó una reunión en el Vaticano y pidió la cancelación de la deuda y un replanteamiento de la arquitectura financiera mundial para gestionar la creciente crisis.

La deuda inmanejable, afirmó, priva a “millones de personas de la posibilidad de un futuro digno”.

Zambia tardó cuatro años en llegar a un acuerdo con sus acreedores después del primer impago. Ghana, después de incumplir el pago de miles de millones de dólares de deuda el año pasado, apenas esta semana llegó a un acuerdo con acreedores privados para reestructurar préstamos por valor de 13 mil millones de dólares. Y Etiopía está luchando por llegar a un acuerdo.

El Banco Mundial, el FMI y el Banco Africano de Desarrollo ofrecieron salvavidas y aumentaron los préstamos a Kenia para llenar el vacío cuando nadie más lo haría. Pero ellos, a su vez, quieren que el gobierno tome medidas, como aumentar los impuestos y recortar el gasto, para estabilizar las finanzas del país. En un guiño al precio que tendría ese ajuste de cinturón, el reciente acuerdo con el FMI señaló que el país también necesitaba fortalecer su red de seguridad social.

«¿Cómo se llena esa brecha de ingresos fiscales?» dijo David Shinn, ex funcionario del Servicio Exterior de Estados Unidos en África y profesor de la Escuela Elliott de Asuntos Internacionales de la Universidad George Washington. «Cuando pides dinero prestado a una tasa aún más alta de la que estás pagando, estás cavando un agujero aún más profundo».

En mayo, Ruto dijo que confiaba en que los kenianos acabarían apoyando sus acciones. «He sido muy sincero al decir que no puedo seguir pidiendo dinero prestado para pagar salarios», dijo en una entrevista. “Y le expliqué al pueblo de Kenia que tenemos la opción de pedir dinero prestado o recaudar nuestros impuestos”.

Como lo ilustró la protesta de esta semana, esta elección no parece ser una que el público esté hasta ahora dispuesto a aceptar.

Declan Walsh Y Ruth MacLean contribuyó al reportaje.