El Alzheimer tiene un costo financiero mucho antes del diagnóstico, encuentra un estudio

Mucho antes de que las personas desarrollen demencia, a menudo comienzan a atrasarse en los pagos de la hipoteca, las facturas de las tarjetas de crédito y otras obligaciones financieras, según muestra una nueva investigación.

Un equipo de economistas y expertos médicos del Banco de la Reserva Federal de Nueva York y la Universidad de Georgetown combinaron datos de Medicare con datos de Equifax, la agencia de crédito, para estudiar cómo ha cambiado el comportamiento de endeudamiento de las personas en años anteriores y tras el diagnóstico de Alzheimer o un enfermedad similar. Yo molesto.

Lo que encontraron fue sorprendente: los puntajes crediticios entre las personas que luego desarrollan demencia comienzan a disminuir dramáticamente mucho antes de que se identifique formalmente su enfermedad. Un año antes del diagnóstico, estas personas tenían un 17,2% más de probabilidades de haber incumplido los pagos de la hipoteca que antes del inicio de la enfermedad, y un 34,3% más de probabilidades de haber incumplido los pagos de sus cuentas de tarjetas de crédito. Los problemas comienzan incluso antes: el estudio encuentra evidencia de personas que se atrasan en el pago de sus deudas cinco años antes del diagnóstico.

«Los resultados son sorprendentes tanto por su claridad como por su coherencia», afirmó Carole Roan Gresenz, economista de la Universidad de Georgetown y una de las autoras del estudio. Los puntajes de crédito y la morosidad, dijo, «empeoran constantemente con el tiempo a medida que se acerca el diagnóstico, por lo que literalmente refleja los cambios en el deterioro cognitivo que estamos viendo».

La investigación se suma a un creciente cuerpo de trabajo que documenta lo que muchos pacientes de Alzheimer y sus familias ya saben: la toma de decisiones, incluso sobre asuntos financieros, puede comenzar a deteriorarse mucho antes de que se haga o incluso se sospeche un diagnóstico. Las personas que están empezando a experimentar un deterioro cognitivo pueden no pagar, realizar compras impulsivas o invertir dinero en inversiones arriesgadas que no habrían considerado antes de la enfermedad.

«No es sólo olvido, sino que cambia nuestra tolerancia al riesgo», afirmó Lauren Hersch Nicholas, profesora de la Facultad de Medicina de la Universidad de Colorado que ha estudiado el impacto de la demencia en las finanzas de las personas. «De repente, podría parecer una buena medida trasladar una cartera financiera diversificada a unas pocas acciones que alguien recomienda».

Incluso las personas que se encuentran en las primeras etapas de la enfermedad son vulnerables a estafas y fraudes, añadió el Dr. Nicholas, que no participó en la investigación de la Reserva Federal de Nueva York. En un artículo publicado el año pasado, ella y varios coautores descubrieron que las personas con riesgo de desarrollar demencia vieron disminuir la riqueza de su hogar en la década anterior al diagnóstico.

Es probable que los problemas aumenten a medida que la población estadounidense envejezca y más personas desarrollen demencia. El estudio de la Reserva Federal de Nueva York estima que se producirán 600.000 morosidades en los próximos diez años debido a trastornos de la memoria no diagnosticados.

Según los investigadores, esto probablemente subestima su impacto. Sus datos incluyen sólo problemas que aparecen en los informes crediticios, como pagos atrasados, no la gama mucho más amplia de impactos financieros que pueden causar las enfermedades. Wilbert van der Klaauw, economista de la Reserva Federal de Nueva York y otro de los autores del estudio, dijo que después de que a su madre le diagnosticaran Alzheimer, su familia descubrió multas de estacionamiento e infracciones de tránsito que ella había ocultado.

«En todo caso, esto es una especie de subestimación del tipo de dificultades financieras que la gente puede estar experimentando», afirmó.

Poco antes de que le diagnosticaran Alzheimer, Jay Reinstein compró un BMW que no podía permitirse.

«Entré en una sala de exposición y conduje a casa en un BMW», dijo. «Mi esposa no estaba encantada».

En ese momento, el Sr. Reinstein se había jubilado recientemente como asistente del administrador municipal de Fayetteville, Carolina del Norte. Había notado problemas de memoria durante años, pero los había ignorado debido a su exigente trabajo. Sólo después del diagnóstico se enteró de que amigos y colegas también habían notado los cambios, pero no habían dicho nada.

Reinstein, de 63 años, tiene suerte, añadió. Tiene una pensión estatal y una esposa que puede controlar sus gastos. Pero para aquellos con menos recursos, las decisiones financieras tomadas en los años previos al diagnóstico pueden tener consecuencias graves, dejándolos sin dinero cuando más lo necesitan. Los autores del estudio de la Reserva Federal de Nueva York señalaron que los efectos financieros observados son anteriores a la mayoría de los costos asociados con la enfermedad, como la necesidad de cuidados a largo plazo.

El estudio amplía investigaciones anteriores en parte a través de su gran escala: los investigadores accedieron a datos financieros y de salud de casi 2,5 millones de estadounidenses mayores con enfermedades crónicas, de los cuales aproximadamente medio millón fueron diagnosticados con la enfermedad de Alzheimer o trastornos relacionados. (Los registros fueron anónimos, lo que permitió a los investigadores combinar los dos conjuntos de datos sin tener acceso a los detalles de identificación de los pacientes individuales).

La gran cantidad de datos permitió a los investigadores desglosarlos con más cuidado que en estudios anteriores, examinando el impacto de la raza, el género, el tamaño de la familia y otras variables. Los negros, por ejemplo, tenían más del doble de probabilidades que los blancos de tener problemas financieros antes del diagnóstico, tal vez porque tenían menos recursos iniciales y también porque los pacientes negros a menudo son diagnosticados más tarde en el curso de la enfermedad.

Los investigadores esperaban que los datos pudieran eventualmente permitirles desarrollar un algoritmo predictivo que pudiera identificar a las personas que pueden sufrir dificultades para tomar decisiones financieras asociadas con la enfermedad de Alzheimer, aunque enfatizaron que hay preguntas sin respuesta sobre quién tendría acceso a dicha información. y cómo se utilizaría.

Hasta entonces, dijeron los investigadores, sus hallazgos deberían ser una advertencia para que los estadounidenses mayores y sus familias se preparen para la posibilidad de un diagnóstico de Alzheimer. Esto podría significar tomar medidas como otorgar un poder financiero a una persona de confianza o simplemente prestar atención a las señales de que alguien puede estar comportándose de manera inusual.

El doctor Nicholas estuvo de acuerdo.

«Deberíamos pensar en la posibilidad de sufrir dificultades financieras relacionadas con una enfermedad que ni siquiera sabemos que tenemos», dijo. «Sabiendo esto, la gente debería estar atenta a estos síntomas entre amigos y familiares».

Pamela Belluck contribuyó al reportaje.