El salario de los abogados es tan alto que la gente lo compara con el de la NBA

Los mejores abogados de Wall Street tienen ahora tal demanda que las guerras de ofertas entre firmas de abogados por sus servicios pueden parecerse al frenesí entre los equipos por contratar a atletas estrella.

Los paquetes salariales de ocho cifras, poco comunes hace una década, son cada vez más comunes para los abogados corporativos en los puestos más altos. Ellos juego, y muchos de estos nuevos pesos pesados ​​tienen una cosa en común: el capital privado.

En los últimos años, gigantes del capital privado altamente rentables como Apollo, Blackstone y KKR han ido más allá de las adquisiciones corporativas hacia el sector inmobiliario, los préstamos privados, los seguros y otros negocios, acumulando billones de dólares en activos. A medida que su demanda de servicios legales se ha disparado, se han convertido en importantes generadores de ingresos para los bufetes de abogados.

Esto está elevando los salarios de los abogados en toda la industria, incluso en algunas de las firmas de abogados más prestigiosas de Wall Street, como Kirkland & Ellis; Simpson Thacher y Bartlett; Davis Polk; Latham y Watkins; y Paul, Weiss, Rifkind, Wharton & Garrison. Los abogados con estrechos vínculos con el capital privado disfrutan cada vez más de salarios y prestigio similares a los de los abogados más famosos que representan a empresas estadounidenses de primera línea y las asesoran sobre fusiones de alto perfil, batallas de adquisición y litigios.

Mucha gente lo comparó con un sistema centrado en las estrellas como el de la NBA, pero a otros les preocupaba que los salarios en constante aumento se hubieran vuelto incontrolables y pudieran sobrecargar a los bufetes de abogados al verse obligados a estirar sus presupuestos para impedir que el talento abandonara el país.

«Veinte millones de dólares son los nuevos 10 millones de dólares», afirmó Sabina Lippman, socia y cofundadora de la empresa de contratación jurídica Lippman Jungers. En los últimos años, al menos 10 bufetes de abogados han gastado, o le han admitido a Lippman que deben gastar, alrededor de 20 millones de dólares al año o más para atraer a los mejores abogados.

Un gerente de contratación de una firma de abogados dijo que los paquetes de compensación de 20 millones de dólares generalmente se reservan para aquellos que pueden generar más de 100 millones de dólares en ingresos anuales para una empresa.

El año pasado, seis asociados de Kirkland, incluidos algunos contratados durante el año, ganaron al menos 25 millones de dólares cada uno, según personas familiarizadas con los acuerdos que no estaban autorizadas a discutir públicamente las compensaciones. Varios otros en la oficina de Londres ganaron alrededor de 20 millones de dólares.

Un socio de una firma de abogados dijo que los salarios de los mejores abogados casi se han triplicado en los últimos cinco años.

El salario neto de algunos de los mejores abogados se acerca ahora al de los ejecutivos de los grandes bancos. Jamie Dimon de JPMorgan Chase, el banco más grande del país, ganó alrededor de 36 millones de dólares el año pasado. David Solomon, de Goldman Sachs, ganó alrededor de 31 millones de dólares en el mismo período.

En el centro de la acción está Kirkland, un bufete de abogados de Chicago con 115 años de antigüedad que tomó una decisión temprana a favor de clientes de capital privado cuando pocos rivales los veían como grandes generadores de dinero. Hace aproximadamente una década, Kirkland comenzó a cazar peces gordos de firmas de abogados rivales, muchas de ellas con sede en Nueva York, que tenían relaciones de larga data con los mayores actores de capital privado.

Esto inspiró una feroz competencia entre las principales firmas de abogados, incluidas Simpson, Latham, Davis Polk y Paul, Weiss. Algunos han cambiado sus estructuras de compensación o han ajustado sus presupuestos para evitar que las estrellas se vayan. Otros respondieron asaltando Kirkland para construir sus propios negocios de capital privado.

«Las empresas no sienten que puedan simplemente pensar en ponerse a la defensiva respecto de su talento», dijo Scott Yaccarino, cofundador de la firma de contratación legal Empire Search Partners. «Ellos también tienen que estar al ataque».

Los abogados han ganado paquetes de compensación multimillonarios durante más de una década. Cuando Scott A. Barshay, uno de los abogados de fusiones y adquisiciones más destacados de la industria, dejó Cravath, Swaine & Moore para unirse a Paul, Weiss en 2016, su paquete de compensación de 9,5 millones de dólares creó un revuelo en el sector. (El salario del Sr. Barshay ha aumentado significativamente desde entonces, dijeron dos personas familiarizadas con el contrato).

Pero el reciente aumento de los salarios se ha producido a un ritmo vertiginoso y para muchos más abogados. Junto con la cruel caza furtiva, está remodelando rápidamente la economía de las principales firmas de abogados. Kirkland incluso garantizó a algunos empleados participaciones fijas en la sociedad durante varios años, según varias personas familiarizadas con los contratos. En algunos casos, otorgó préstamos condonables como edulcorantes.

El año pasado, Kirkland contrató a Álvaro Membrillera, un conocido abogado de capital privado de Londres que cuenta con KKR entre sus principales clientes, de Paul Weiss por unos 14 millones de dólares y una garantía de varios años, según dos personas familiarizadas con el acuerdo.

White & Case contrató recientemente a O. Keith Hallam III, un socio de Cravath con clientes de capital privado, por alrededor de 14 millones de dólares al año, según una persona familiarizada con el acuerdo. La firma también contrató a Taurie M. Zeitzer, abogada de capital privado de Paul, Weiss, por aproximadamente la misma cantidad, dijo otra persona familiarizada con el acuerdo.

Para algunos, el panorama en evolución representa un sistema más meritocrático donde los socios pueden esperar una compensación basada en el talento en lugar de la antigüedad. Cravath, una firma histórica de 205 años, ha seguido durante mucho tiempo el llamado sistema de bloqueo de antigüedad, pero lo cambió en 2021. Debevoise & Plimpton es una de las pocas firmas restantes que continúa siguiendo el modelo de bloqueo.

«Las firmas de abogados se han vuelto mucho más comerciales en la forma en que se administran», dijo Neil Barr, presidente y socio gerente de Davis Polk. «Los estudios operan como empresas y no como asociaciones de la vieja escuela, y esto ha llevado a un comportamiento corporativo más racional».

La apuesta inicial de Kirkland por el capital privado dio sus frutos. A nivel mundial, las empresas de capital privado administraron 8,7 billones de dólares en activos en 2023, más de cinco veces lo que supervisaban al comienzo de la crisis financiera en 2007, según el proveedor de datos Preqin. Sólo Blackstone gestiona más de 1 billón de dólares en activos, y otras empresas, incluidas Apollo, Ares, KKR y Brookfield, supervisan colectivamente billones más.

A medida que el negocio de capital privado despegó, los clientes de Kirkland comenzaron a destinarle cientos de millones de dólares en negocios cada año. En 2023, Kirkland tenía más de 7 mil millones de dólares en ingresos brutos, según la clasificación anual de The American Lawyer, lo que la convierte en la firma de abogados con mayor facturación del mundo.

Una sola firma como Blackstone o KKR puede generar trabajo legal a partir de la constelación de firmas, bancos y otros en su universo. Por ejemplo, aunque el bufete de abogados principal de Blackstone es Simpson, pagó a Kirkland, uno de sus bufetes de abogados secundarios, 41,6 millones de dólares en 2023, según un documento regulatorio.

«Los clientes de capital privado de estas firmas son los que ganan dinero», dijo Mark Rosen, director ejecutivo y presidente de la firma de contratación legal Mark Bruce International.

Simpson, una ilustre firma de Wall Street con raíces en la Edad Dorada y una de las firmas de capital privado más grandes, fue un blanco particular de la caza furtiva por parte de Kirkland. Una persona familiarizada con la rivalidad llamó al «equipo agrícola» de la empresa Kirkland. Kate Slaasted, portavoz de Kirkland, dijo en un correo electrónico: «Como empresa, tenemos el mayor respeto por Simpson Thacher».

Al menos siete de los principales socios de Simpson, incluidos Andrew Calder y Peter Martelli, se mudaron a Kirkland en la última década. Kirkland también robó furtivamente a Jennifer S. Perkins, una exitosa abogada de Latham que representó a KKR en algunos de sus acuerdos, para unirse a su negocio de capital privado.

Calder y Jon A. Ballis, presidente de Kirkland, estuvieron entre los socios que ganaron al menos 25 millones de dólares el año pasado, según tres personas familiarizadas con los detalles salariales. Calder y Melissa D. Kalka, también socia de Kirkland, trabajan estrechamente con Global Infrastructure Partners, la firma de capital privado que recientemente anunció un acuerdo para venderse a BlackRock por 12.500 millones de dólares.

En 2023, Paul Weiss, que cuenta con Apollo Global Management entre sus principales clientes y está construyendo agresivamente su negocio de capital privado, contrató furtivamente a varios abogados de Kirkland para ampliar su oficina de Londres. La firma también contrató a Eric J. Wedel, cuyos clientes incluyen Bain Capital, KKR y Warburg Pincus, fuera de Kirkland, y a Jim Langston, otro abogado centrado en capital privado, de Cleary Gottlieb Steen & Hamilton.

Simpson cambió su estructura salarial durante el año pasado para poder ser más competitivo con Kirkland y otros rivales. «Tomamos una decisión deliberada de cambiar nuestra estructura de compensación para atraer y retener a los mejores talentos en prácticas estratégicamente importantes en toda nuestra plataforma global», escribió en un correo electrónico Alden Millard, presidente del comité ejecutivo de Simpson.

Una señal del ritmo acelerado de la contratación: el uso de garantías de compensación multianuales para atraer abogados. Estos cayeron en desgracia después de que Dewey & LeBoeuf se declarara en quiebra en 2012, al no cumplir con millones de dólares en pagos fijos y bonificaciones que había prometido a sus socios. Ahora se ha vuelto popular un tipo diferente de pago garantizado.

Algunas empresas otorgan a los nuevos empleados una cierta cantidad de acciones de la sociedad por un período de tiempo determinado, generalmente entre dos y cinco años. Estas ofertas son atractivas porque garantizan una parte específica de los beneficios de una empresa, independientemente de su rendimiento anual.

Este frenesí ha significado que incluso los abogados sin conexiones con el capital privado hayan visto aumentar sus salarios. Freshfields, una gran firma inglesa que está construyendo una cabeza de playa en Estados Unidos, ha contratado abogados por entre 10 y 15 millones de dólares y ha proporcionado garantías salariales adicionales a algunos, según tres personas con conocimiento directo de los detalles salariales.

“Los bufetes de abogados quieren personas con motivación cultural”, dijo Lippman, la reclutadora. «Pero en algún momento, si hay una gran diferencia entre los estudios, todos tienen un precio».