Japón y Corea del Sur se pelean por una aplicación en un momento tenso

Una empresa conjunta creada en 2019 por dos importantes empresas japonesas y surcoreanas ha sido aclamada como un modelo de cooperación en medio de tensas relaciones diplomáticas.

Los ejecutivos de Naver de Corea del Sur y el Grupo SoftBank de Japón dijeron que serán propietarios conjuntos del operador de Line, una aplicación de mensajería desarrollada por Corea del Sur y popularizada en Japón. Le dieron al proyecto un nombre en clave que enfatizaba la cooperación: Gaia.

Cinco años después, Japón y Corea del Sur han dado pasos importantes para aliviar tensiones históricas de larga data. Pero ha surgido una brecha sobre la propiedad de la empresa Naver-SoftBank, y diplomáticos y expertos en relaciones internacionales temen que pueda volver a tensar los lazos entre los países.

Japón y Corea del Sur, ambos importantes aliados de Estados Unidos en Asia, tienen una historia delicada. Japón colonizó Corea desde 1910 hasta su rendición en la Segunda Guerra Mundial en 1945, y Japón y Corea del Sur a menudo chocaban por diferencias territoriales y geopolíticas.

«Como hemos visto muchas veces en el pasado, las relaciones entre Japón y Corea cambian, y pequeños puntos de tensión -ya sean relacionados con tiempos de guerra o tiempos modernos- pueden escalar rápidamente hasta tener un impacto más amplio en la defensa y la diplomacia», afirmó Maiko Takeuchi. , director regional de CCSI, un grupo de Nueva York que asesora a los gobiernos sobre cuestiones de seguridad internacional.

Hay mucho en juego dadas las preocupaciones sobre la proliferación nuclear de Corea del Norte y la mayor inestabilidad en la región, dijo Takeuchi. «Existe una firme opinión por parte de Estados Unidos y otros países de que preservar las buenas relaciones entre Japón y Corea es más importante que nunca», dijo.

La plataforma de mensajería en el centro de la controversia, Line, fue introducida en Japón en 2011 por Naver, el operador del principal motor de búsqueda de Corea del Sur. Después del terremoto y tsunami de Tohoku de ese año, cuando se suspendieron las líneas telefónicas de Lines en Japón, Line permitió. los usuarios comunicarse a través de una conexión a Internet.

Desde entonces, Line, conocida por sus pegatinas en pantalla con expresivos conejos y osos, se ha convertido en la aplicación de mensajería más popular de Japón, acumulando cientos de millones de usuarios y expandiéndose a Tailandia, Taiwán e Indonesia.

En 2019, el fundador de SoftBank, Masayoshi Son, y Hae-Jin Lee, cofundador de Naver, acordaron crear una empresa conjunta 50-50 que gestionaría indirectamente Line. Los informes se refirieron al acuerdo como la “alianza Son-Lee”, cuando las relaciones entre Japón y Corea del Sur estaban en su punto más bajo.

El año anterior, la Corte Suprema de Corea del Sur había ordenado a varias empresas japonesas que compensaran a los surcoreanos obligados a trabajar en sus fábricas durante la Segunda Guerra Mundial. Japón respondió a la orden judicial en 2019 imponiendo restricciones a la exportación de productos químicos esenciales para la industria de semiconductores de Corea del Sur.

Los máximos dirigentes de los países no hablaron y se habló de romper los acuerdos de intercambio de inteligencia. Este fue un gran problema para Estados Unidos, que había estado tratando de convencer a Japón y Corea del Sur de trabajar juntos para contrarrestar los desafíos de China y Corea del Norte.

Pero las relaciones entre Corea del Sur y Japón mejoraron significativamente. En marzo de 2023, el presidente Yoon Suk Yeol de Corea del Sur anunció un plan para compensar a los ex trabajadores forzosos utilizando dinero de un fondo liderado por el gobierno. Más tarde ese mes, Yoon se reunió cara a cara con el primer ministro japonés, Fumio Kishida (la primera reunión de este tipo en 12 años) y Japón levantó las restricciones a las exportaciones de materiales semiconductores.

Pero a fines del año pasado, comenzaron a aparecer grietas en la empresa Naver-Softbank.

El operador de Line, una empresa llamada LY Corporation, dijo en noviembre que un tercero había obtenido acceso no autorizado a sus sistemas a través del sistema de almacenamiento en la nube de Naver. A su vez, el Ministerio de Comunicaciones de Japón emitió una declaración ambigua que fue ampliamente interpretada como una directiva a Naver para que vendiera su participación en su empresa conjunta.

En Corea del Sur la medida causó revuelo. Algunos analistas y políticos lo interpretaron como un intento de Japón de utilizar la presión política para debilitar a Naver, una de las empresas más grandes de Corea del Sur. El sindicato de Naver ha dicho que se opone a cualquier venta, y el administrador de la compañía, Choi Soo-Yeon, dijo que lo encontró. La directiva del gobierno japonés es «muy inusual».

Un editorial del mes pasado en el Korea Economic Daily equiparó la medida con una interferencia estatal. «El hecho de que el gobierno japonés esté pidiendo ahora la salida de Naver, después de todo el arduo trabajo e inversión, parece estar en desacuerdo con los principios de una nación civilizada», afirma el artículo.

En Corea del Sur, los partidos de oposición han criticado a Yoon por adoptar lo que consideran posiciones demasiado conciliadoras hacia Japón, y citan a Naver como la última víctima de tales políticas. Cho Kuk, un aliado clave del ex presidente surcoreano, calificó el enfoque de Yoon hacia Japón como «humillante», acusando al presidente de no apoyar a una empresa nacional exitosa.

En una sesión informativa en mayo, el jefe de personal político de Yoon, Sung Tae-yoon, dijo que mientras el operador de Line fuera capaz de idear planes satisfactorios para fortalecer la seguridad, el gobierno japonés no debería proceder con «medidas adversas» que forzar la venta de la participación de Naver. El gobierno surcoreano «seguirá garantizando que las empresas coreanas no sean sometidas a ninguna medida discriminatoria o trato injusto en el extranjero», dijo.

SoftBank y Naver están discutiendo posibles revisiones a la estructura de propiedad del operador de Line, según las empresas.

Los ejecutivos de Naver han guardado silencio sobre el asunto. Un portavoz de Naver dijo que la empresa está abierta a todas las posibilidades. Un portavoz del Ministerio de Comunicaciones de Japón dijo que correspondía al operador de Line decidir cómo mejorar su gestión de seguridad.

Los líderes tanto del lado japonés como del surcoreano parecen decididos a evitar que la disputa de la Línea se intensifique. Kishida y Yoon acordaron a finales de mayo que la disputa no debería obstaculizar las relaciones diplomáticas.

En el pasado, incluso incidentes aparentemente menores han demostrado ser capaces de escalar hasta convertirse en conflictos diplomáticos prolongados. En 2018, cuando un barco de la Armada de Corea del Sur fue acusado de apuntar su radar de control de fuego a un avión japonés que sobrevolaba el Mar de Japón, los países respondieron cortando los intercambios relacionados con la defensa. Este estancamiento sólo se alivió este mes.

La forma en que Japón maneje en última instancia la cuestión de la propiedad de Line podría afectar la trayectoria más amplia de las relaciones entre Japón y Corea, dijo Yul Sohn, presidente del East Asia Institute, un grupo de expertos en Seúl.

«Por el lado coreano, la opinión pública cree que el gobierno de Yoon ha mostrado sus intenciones y que el vaso todavía está medio vacío y esperando la respuesta de Japón», afirmó.

Si Japón demostrara que estaba dispuesto a corresponder, incluso a través de un gesto como una concesión relacionada con la disputa de la Línea, Yoon podría usarlo para maniobrar una mayor cooperación, dijo Sohn.

«Estamos en una fase de reanudación de las relaciones, pero ambas partes son muy conscientes de lo que pasó en el pasado», afirmó. «Incluso con una base más sólida, todavía hay grietas que hay que tener en cuenta».

Juan Yoon contribuyó con informes desde Seúl.