Los altos costos de endeudamiento están llevando a algunos demócratas a instar a Biden a presionar a la Reserva Federal.

Las altísimas tasas hipotecarias y otros elevados costos de endeudamiento están ejerciendo presión sobre los consumidores estadounidenses antes de las elecciones de 2024, amenazando las posibilidades del presidente Biden para un segundo mandato.

Sin embargo, hasta ahora Biden no ha pedido a la Reserva Federal, que ha elevado las tasas de interés a sus niveles más altos en más de dos décadas, que reduzca esos costos.

La Casa Blanca ha citado repetidamente la independencia de la Reserva Federal como la razón por la que Biden no presionará a la Reserva Federal para que reduzca las tasas de interés. Pero algunos demócratas ahora instan al presidente a abandonar ese enfoque. Esto se debe a que es poco probable que el banco central, que debía recortar las tasas a principios de 2024, comience a recortarlas en el corto plazo.

La razón es que los esfuerzos de la Reserva Federal para contener la inflación se han estancado recientemente y los aumentos de precios están resultando más complicados de lo esperado. Esto significa que los tipos de interés podrían permanecer en el nivel actual del 5,3% durante un tiempo: los inversores ahora esperan que los primeros recortes de tipos se produzcan más adelante este año, tal vez en septiembre.

A medida que las tasas más altas pesan sobre el sentimiento de los votantes, algunos estrategas demócratas dicen que es hora de que Biden emule al expresidente Donald J. Trump, quien rutinariamente intimida al presidente de la Reserva Federal, Jerome H. Powell, para que baje las tasas.

El equipo de Biden debería «considerar seriamente convertirlo en un espectáculo público, como hizo Trump», dijo Evan Roth Smith, el principal encuestador del grupo demócrata Blueprint. Su última encuesta muestra que casi dos tercios de los votantes están preocupados de que las tasas sigan siendo altas si Biden gana la reelección, lo que sugiere que el presidente corre el riesgo de pagar un precio político por cargas financieras que en gran medida están fuera de su control.

«Los votantes al menos sabían que a Trump no le gustaba que las tasas de interés subieran», añadió Roth Smith. «Dijo algo, reprendió a un niño en público -el niño que los crió- y puso distancia política entre él y esa decisión al echarle la culpa a la Reserva Federal y a Jerome Powell».

En ocasiones, Biden ha estado a punto de comentar sobre la política de la Fed, incluso después de que el banco central mantuvo las tasas estables en su última reunión. Luego, el presidente dijo que todavía espera que las tasas bajen. Pero evitó presionar a la Reserva Federal.

Los funcionarios de la Casa Blanca dicen que Biden no irá más allá de estas declaraciones indirectas.

“El presidente Biden es muy consciente de la historia de las economías que han resultado gravemente dañadas cuando la independencia del banco central se vio comprometida”, dijo Jared Bernstein, presidente del Consejo de Asesores Económicos de la Casa Blanca.

La reticencia de Biden persiste incluso cuando las altas tasas parecen perjudicar sus perspectivas de reelección. Una encuesta de Blueprint publicada la semana pasada encontró que dos tercios de los encuestados en todo el país estaban preocupados de que Biden “permitiera que las tasas de interés se mantuvieran altas” en un segundo mandato. Casi la mitad pensó que las tasas aumentarían si Biden fuera reelegido.

Los votantes no expresan los mismos temores sobre las tasas de interés que Trump. Menos de la mitad de los encuestados dijeron que esperaban que Trump permitiera que las tasas se mantuvieran altas. Como presidente, Trump criticó a la Reserva Federal por no recortar las tasas en 2019, cuando la economía estaba creciendo pero no tan rápido como él creía que debería ser después de firmar un gigantesco paquete de recortes de impuestos. Trump llamó “tontos” a los funcionarios de la Reserva Federal y preguntó quién era el enemigo más grande: Powell o el líder chino, Xi Jinping.

Los presidentes tienen una influencia limitada sobre la Reserva Federal. Nombran a funcionarios clave, incluido el presidente, pero no pueden controlar directamente cómo el banco central fija las tasas de interés. Las autoridades de la Fed suelen decir que las decisiones sobre tasas están impulsadas por las condiciones económicas, no por la política.

El Congreso ha concedido al banco central independencia para fijar la política monetaria por una razón: tiene una tarea políticamente difícil. Se supone que la Reserva Federal debe controlar la inflación, pero hacerlo puede significar dañar la economía en el corto plazo, a menudo con un gran costo para el presidente en ejercicio.

Si bien los presidentes pueden intentar intimidar públicamente a la Reserva Federal, sus funcionarios normalmente evitan cualquier apariencia de ceder a caprichos partidistas. Los banqueros centrales quieren que el público crea que están formulando políticas teniendo en cuenta los mejores intereses de la economía. También saben que el Congreso podría aprobar legislación para limitar los poderes de la Reserva Federal si los legisladores llegan a creer que el banco central está abusando de su posición.

Por ahora, los funcionarios de la Fed señalan que luchar contra la inflación podría significar un período más largo de tasas altas. El mes pasado, los funcionarios de la Reserva Federal dijeron que esperaban recortar las tasas tres veces este año. Pero la inflación ha sido tenaz y sigue siendo superior a la tasa objetivo de la Reserva Federal del 2%.

Powell y otros funcionarios de la Fed sugirieron la semana pasada que los últimos datos de inflación mantendrían las tasas altas por más tiempo de lo esperado.

«Los datos recientes claramente no nos han dado más confianza y, en cambio, indican que probablemente tomará más tiempo de lo esperado alcanzar esa confianza», dijo Powell.

En consecuencia, los inversores han recalibrado sus previsiones de recortes de tipos. Las tasas hipotecarias, que tienden a responder a las expectativas de tasas de la Reserva Federal, han vuelto a estar por encima del 7% después de caer a principios de este año.

Las tasas altas pueden traer consecuencias políticas. Se ha culpado a la política de la Reserva Federal de desacelerar la economía lo suficiente como para dañar o incluso condenar los intentos de reelección de los presidentes en ejercicio, incluidos los presidentes Jimmy Carter y George H. W. Bush. Los presidentes también tienen un historial de controlar los altos costos de endeudamiento: se dice que Lyndon B. Johnson arrinconó la silla de la Reserva Federal contra una pared en su rancho de Texas.

Pero la Casa Blanca, empezando por la administración Clinton a principios de los años 1990, ha evitado hablar sobre la política de la Reserva Federal durante décadas.

Trump dio la vuelta a la situación, criticó al banco central y pidió tasas de interés más bajas. Sin embargo, durante la campaña electoral, Trump sugirió recientemente que la Reserva Federal actuaría políticamente si recortara las tasas de interés porque hacerlo ayudaría a los demócratas antes de las elecciones.

«Trump realmente rompió la norma; ciertamente abrió la puerta para que los presidentes posteriores comentaran sobre la Reserva Federal», dijo Sarah Binder, politóloga de la Universidad George Washington y coautora de un libro sobre la política de la Reserva Federal.

La realidad para Biden es que incluso si intensificara su retórica sobre las tasas de interés, los economistas no creen que eso afectaría la política de la Reserva Federal.

«Harán todo lo posible para mantenerse al margen de la situación política», dijo Laura Rosner-Warburton, economista senior de MacroPolicy Perspectives. «Todo lo que hacen tiene que tener lógica en los datos».

Muchos progresistas, incluidos aquellos que presionaron a la Reserva Federal para que recortara las tasas, se muestran escépticos de que Biden pueda lograr presionar a Powell y sus colegas para que aceleren los recortes de tasas.

Lindsay Owens, directora ejecutiva del liberal Groundwork Collaborative en Washington, ha estado pidiendo a la Reserva Federal que recorte las tasas durante meses.

Pero en una entrevista, dijo que no creía que los funcionarios de la Fed cedieran ante la presión de Biden o de cualquier otra persona, y que las encuestas privadas de Groundwork no fueron concluyentes sobre si los votantes recompensarían a Biden por intentarlo.

«No he visto nada en los últimos años que sugiera que cualquier apoyo, de organizaciones como la mía o el presidente, cambiará los cálculos de Powell», dijo la señora Owens.