Los investigadores dicen que la advertencia en las redes sociales es demasiado amplia

Cuando el Cirujano General de EE. UU., Dr. Vivek Murthy, anunció el lunes que tenía la intención de impulsar una etiqueta de advertencia de salud mental en las plataformas de redes sociales, fue recibido con aplausos de muchos padres y maestros, quienes describieron una lucha larga y solitaria para sacar a los niños de un hábito. eso les duele.

Sin embargo, provocó una reacción más fría por parte de algunos científicos que estudian la relación entre las redes sociales y la salud mental. En entrevistas, varios investigadores dijeron que la advertencia general ofrecida por el Dr. Murthy – “las redes sociales están asociadas con un daño significativo a la salud mental de los adolescentes” – amplía y simplifica demasiado la evidencia científica.

Durante muchos años, los investigadores han estado tratando de determinar si la cantidad de tiempo que un niño pasa en las redes sociales contribuye a una peor salud mental, y «los resultados han sido realmente mixtos, probablemente con el consenso de que no, no está relacionado», dijo el Dr. Mitch Prinstein, director científico de la Asociación Estadounidense de Psicología.

Lo que parece más importante, dijo, es lo que hacen cuando están en línea: se ha demostrado que el contenido sobre autolesiones, por ejemplo, aumenta el comportamiento de autolesión.

“Es como decir: ‘¿La cantidad de calorías que consumes es buena o mala?’”, dijo el Dr. Prinstein, quien testificó ante el Senado sobre el tema el año pasado. «Depende. ¿Son dulces o verduras? Si tu hijo pasa todo el día en las redes sociales siguiendo el feed del New York Times y hablando de ello con sus amigos, probablemente esté bien, ¿sabes?

Al igual que otros científicos entrevistados, el Dr. Prinstein aplaudió al Dr. Murthy por llamar la atención sobre la crisis de salud mental. Dijo que es muy optimista sobre los cambios de política que podrían seguir para evitar que el uso de las redes sociales interfiera con la escuela, el sueño y la actividad física. Después del anuncio del Dr. Murthy, el gobernador Gavin Newsom de California pidió una prohibición estatal del uso de teléfonos inteligentes en las escuelas de California.

«Lo que está sucediendo ahí fuera, y lo que creo que el cirujano general ha aprovechado tan bien, es que los padres se sienten increíblemente impotentes», dijo el Dr. Prinstein. “Les está dando a todos en esta conversación algo de munición para decir: ‘Mira, no me importa lo enojado que pueda estar mi hijo conmigo, si el cirujano general dice que esto podría ser perjudicial, me siento justificado a quitarme el dispositivo a las 9: 00 pm: 00’”

En su ensayo en el que expone los argumentos a favor de una etiqueta de advertencia, publicado el lunes en The New York Times, el Dr. Murthy se basó más en anécdotas que en investigaciones científicas. Citó un estudio de 2019, que encontró que los adolescentes que pasan más de tres horas al día en las redes sociales tienen el doble de riesgo de sufrir síntomas de ansiedad y depresión.

El Dr. Murthy tiene respuestas preparadas para sus críticos académicos. Según él, los niños que crecen hoy en día «no pueden darse el lujo de esperar años hasta conocer el alcance total del impacto de las redes sociales». Cuando se le pidió que proporcionara evidencia de los efectos dañinos de las redes sociales, en cambio argumentó que «no tenemos evidencia suficiente para concluir que las redes sociales sean lo suficientemente seguras».

«La etiqueta de advertencia es importante hasta que lleguemos al punto en que las redes sociales sean realmente seguras», dijo en una entrevista.

En entrevistas, varios investigadores dijeron que la advertencia propuesta era demasiado amplia y podría resultar contraproducente.

“Estas advertencias suelen estar reservadas para productos que no tienen un nivel de uso seguro o que causan daño si se usan exactamente como pretende el fabricante”, dijo Nicholas B. Allen, director del Centro de Salud Mental Digital de la Universidad de Oregón. “Esta no es una descripción precisa de las redes sociales. La evidencia científica simplemente no respalda la idea de que las redes sociales sean peligrosas en sí mismas”.

Más bien, dijo, es “un contexto en el que pueden suceder cosas buenas y malas”.

Incluso antes del anuncio del Dr. Murthy, varios investigadores cuestionaban el vínculo ampliamente aceptado entre las redes sociales y la crisis de salud mental. El debate se intensificó tras la publicación en marzo de “La generación ansiosa”, de Jonathan Haidt, profesor de la escuela de negocios de la Universidad de Nueva York, que sostenía que la expansión de las redes sociales había provocado “una epidemia de enfermedades mentales”.

El libro, que estuvo 11 semanas en la lista de los más vendidos del New York Times, fue criticado en la revista Nature por Candice L. Odgers, profesora de psicología y ciencias informáticas en la Universidad de California, Irvine. «Cientos de investigadores, incluyéndome a mí, hemos buscado el tipo de efectos importantes que sugiere Haidt», escribió. «Nuestros esfuerzos han producido una mezcla de asociaciones nulas, pequeñas y mixtas».

La Dra. Odgers, que fue contactada por tantos periodistas que distribuyó un resumen de seis páginas de la literatura científica sobre el tema, catalogó metanálisis y revisiones a gran escala que encontraron que el uso de las redes sociales tiene pequeños efectos en la salud, entre ellos un informe de 2023 de un comité de expertos convocado por las Academias Nacionales de Ciencias.

El lunes, tras el llamado del Dr. Murthy para que se pusiera una etiqueta de advertencia, el Dr. Odgers dijo que el principal funcionario de salud del país corría el riesgo de etiquetar el comportamiento normal de los adolescentes como «vergonzoso, dañino y peligroso». Esto podría generar conflictos dentro de las familias y provocar que los jóvenes sean excluidos de los espacios donde encuentran apoyo.

Mientras tanto, dijo, «las causas reales de los problemas de salud mental de los jóvenes siguen sin resolverse».

«Entiendo que el gobierno y el cirujano general quieran regular las empresas de redes sociales», dijo. «Y ven una oportunidad para hacerlo aquí, pero hay un costo, y los niños y las familias pagarán las consecuencias».

Haidt y su colaborador ocasional, el psicólogo Jean Twenge, sostienen que hay muchas pruebas de que un mayor uso de las redes sociales conduce a una peor salud mental, y señalan que los propios jóvenes a menudo señalan las redes sociales como una de las principales causas de malestar. . .

Dr. Twenge, autor de “Generaciones: Las verdaderas diferencias entre la Generación Z, los Millennials, Generación en la que se forman los psicólogos investigadores. Analizar correlaciones estadísticas, a menudo descartándolas como pequeñas.

Sus colegas de salud pública pueden observar los mismos datos y ver un riesgo inaceptable que requiere acción. Para ellos, no actuar podría ser una opción más peligrosa, afirmó. “¿Cuál es el riesgo de que los adolescentes y los niños pasen menos tiempo en las redes sociales?” ella dijo. “Si nos equivocamos, las consecuencias de la acción son mínimas. Si tenemos razón, las consecuencias de no hacer nada son enormes».