Se avecinan interrupciones en los viajes en Nueva York mientras los controladores aéreos dudan en moverse

A finales de julio, 17 controladores de tráfico aéreo tendrán que cambiar sus auriculares, dejar sus antiguos trabajos en Long Island y presentarse en una nueva oficina en Filadelfia, como parte de un plan para abordar un problema de larga data relacionado con la contratación de un número suficiente de controladores. para gestionar los cielos alrededor de Nueva York.

A pesar de los fuertes incentivos que se les han ofrecido, los trabajadores –que no están dispuestos a desarraigarse a sí mismos y a sus familias– se oponen a la medida, y algunos miembros poderosos del Congreso los están ayudando a defenderse.

En una carta mordaz enviada a la Administración Federal de Aviación la semana pasada, un grupo de legisladores de Nueva York, incluido el senador Chuck Schumer, demócrata y líder de la mayoría, exigieron que la agencia abandone los planes para forzar la transferencia de empleados de aviación en verano.

La medida impone dificultades indebidas a esos trabajadores, argumentaron los legisladores. Las “reasignaciones forzadas” por parte de la FAA, escribieron Schumer y sus colegas, son “confusas e indignantes”. Los controladores dicen que sus vidas familiares se verían perturbadas, citando nuevos matrimonios, niños discapacitados y padres ancianos a quienes cuidan.

Que el legislador más poderoso del Senado se queje tan ruidosamente de un pequeño grupo de trabajadores subraya el poder del centro neurálgico de los controladores en Westbury, Nueva York, un intenso lugar de trabajo cuyas formidables responsabilidades, ambiente de alto estrés y fuertes personalidades inspiraron un artículo de revista y la película de 1999 “Pushing Tin”.

La ira de los controladores y sus partidarios choca con el esfuerzo desesperado de la FAA por encontrar y capacitar suficientes empleados dispuestos a abordar las demandas de garantizar el flujo fluido y seguro de aviones dentro y fuera del espacio aéreo de Nueva York, su espacio aéreo más complejo y complejo. Por todas las cuentas.

El centro de Nueva York ha luchado con vacantes crónicas durante años, lo que coloca sus niveles recientes de personal entre los más bajos del país. La FAA espera que trasladar parte de la responsabilidad del trabajo desde Nueva York a un lugar más conveniente para vivir haga que con el tiempo sea más fácil reclutar más controladores, lo que conducirá a niveles más altos de personal y, con ello, a una mayor seguridad y eficiencia de la aviación.

Pero el plan de la agencia también corre el riesgo de perder a algunos de sus controladores más experimentados y resistentes al desplazamiento, lo que, perversamente, podría aumentar los problemas de personal.

Las transferencias, previstas para el 28 de julio, son necesarias «para mejorar la eficiencia y garantizar la seguridad en esta región», dijo en un comunicado Bridgett Frey, portavoz de la FAA.

El grupo objetivo maneja el espacio aéreo alrededor del Aeropuerto Internacional Newark Liberty, que según la FAA puede manejarse igual de bien desde Filadelfia como desde Long Island. Esto se debe a que este grupo de controladores utiliza miras de radar, en lugar de guiar a los aviones desde una torre de pista que domina los despegues y aterrizajes.

Los datos de la FAA muestran que la escasez de personal en el edificio de Long Island el año pasado afectó al 4% de los 541.136 despegues y aterrizajes que se produjeron en los principales aeropuertos de Nueva York el verano pasado. La agencia espera que la temporada de vuelos de verano, que comienza a finales de este mes, sea la más activa desde 2010.

Los controladores de tráfico aéreo también dicen que están luchando teniendo en cuenta la seguridad. Dicen que necesitan estar en la misma habitación que sus colegas de Nueva York, como lo están ahora, para comunicarse rápidamente con ellos en caso de crisis.

«Este es un trabajo extremadamente estresante», dijo Joe Segretto, el controlador y presidente del capítulo local de la Asociación Nacional de Controladores de Tráfico Aéreo que representa el centro del espacio aéreo de Nueva York. Para los controladores, añadió, verse obligados por la FAA a mudarse lejos de sus cónyuges e hijos “añadirá una enorme presión”.

A medida que se acerca el día de la mudanza, la lucha se hace más grande. La FAA ya ha implementado una reducción del 10% en el volumen de vuelos en el área de Nueva York para dar cabida a los niveles reducidos de personal en el edificio de control de aproximación por radar en la terminal de Nueva York en Westbury, conocido internamente como N90. Pero cualquier problema adicional de personal podría significar simplemente que no hay suficientes controladores para manejar el mayor volumen esperado durante el verano, lo que provocaría retrasos.

El destino de este puñado de empleados en una fuerza laboral de más de 14.000 ha llamado la atención del Secretario de Transporte, Pete Buttigieg, incluso cuando su carga de trabajo se ve sobrecargada por las exigencias de abordar los problemas de ensamblaje de aviones en Boeing, investigar la causa de los recientes descarrilamientos de trenes y liderar la lucha contra lo que la administración Biden llama “impuestos basura” que cobran las aerolíneas.

«La complejidad de la N90 es más compleja que todo el espacio aéreo de muchos países», dijo Buttigieg en una entrevista con el New York Times en diciembre.

Dados los bajos niveles de personal en N90, añadió, «sabemos que se necesita más atención en esta área». Según datos de marzo de la FAA, solo el 59% de los puestos de controlador disponibles en el edificio están cubiertos

En junio pasado, la FAA fue reprendida por el Departamento de Transporte, su agencia matriz, por hacer muy poco para abordar la escasez de personal de controladores que duraba años. Días después de que se publicaran esos hallazgos, United Airlines retrasó y canceló vuelos que afectaron a 150.000 pasajeros. Scott Kirby, director ejecutivo de United, culpó a la FAA por la escasez de controladores que, según él, exacerbó una situación en la que sus pilotos ya estaban luchando contra el mal tiempo en el área de Nueva York.

Los controladores que trabajan en la N90, ubicada en un edificio achaparrado y sin ventanas en las afueras de Long Island, son responsables de supervisar el primer ascenso y descenso de cientos de miles de vuelos cada año en John F. Kennedy, LaGuardia y Newark, lo que equivale a al menos 60 por hora dentro y fuera de Newark en un típico turno diurno o nocturno, según datos de la FAA. N90 ocupa el segundo lugar en tamaño después del espacio aéreo del sur de California, pero podría decirse que es un engranaje más crítico en el sistema general, que afecta la puntualidad y el bienestar de cientos de miles de pasajeros todos los días.

La FAA ha estado luchando contra la escasez de controladores en todo el país desde la pandemia, que obligó a detener el entrenamiento tanto en la academia de la ciudad de Oklahoma como en los centros de control de tráfico aéreo en todo Estados Unidos. Pero la escasez de personal del N90 ha sido particularmente apremiante.

Los trabajos de los controladores son tan exigentes y especializados que normalmente se necesitan años de experiencia para realizarlos, incluidos entre 18 y 24 meses de capacitación práctica en N90 después de las asignaciones laborales en lugares menos concurridos. La escasez de personal de Westbury en los últimos años ha dejado a algunos controladores ganando casi 400.000 dólares al año en salario extra, según documentos de la FAA revisados ​​por The New York Times. Con 183.000 dólares, el jefe de la FAA, Michael Whitaker, gana mucho menos.

La agencia ha probado una variedad de estrategias a lo largo de los años para cubrir puestos vacantes en N90, incluida la oferta de aumentos y bonificaciones y el uso de nuevas tácticas de reclutamiento. (Se intentó contratar candidatos sin experiencia relevante, lo que algunos controladores N90 denominan contrataciones “fuera de pista”, dicen los controladores, sin mucho éxito).

La tasa de escorrentía siguió siendo obstinadamente alta. Según las estadísticas de la FAA de marzo, solo el 32% de los aprendices de N90 estaban certificados como completamente calificados, una tasa mucho más baja que la de instalaciones comparables. El informe del Departamento de Transporte del año pasado mostró que N90 tenía la menor cantidad de supervisores de cualquier edificio de Control de Aproximación por Radar Terminal, o Tracon, en la nación, con solo ocho de 30 espacios autorizados.

La FAA ha estado trabajando para trasladar algunos de los controladores de la N90 a Filadelfia desde al menos 2020, solo para verse obstaculizada tanto por el sindicato de controladores como por los legisladores de Nueva York.

Su esfuerzo más reciente para negociar una medida con la Asociación Nacional de Controladores de Tráfico Aéreo comenzó a fines del año pasado. Las dos partes llegaron a un acuerdo en marzo, según documentos revisados ​​por el Times, con un paquete que incluía un bono inicial del 15% y un pago de 75.000 dólares para quienes se mudaran permanentemente a Filadelfia. Pero, al carecer de un número adecuado de voluntarios para que la mudanza de Filadelfia funcionara, la FAA adoptó una postura más dura unas seis semanas después, según un memorando del 29 de abril revisado por el Times: Notificar a más de una docena de controladores N90 que serían reasignados involuntariamente.

Bajo presión del sindicato, el representante Anthony D’Esposito, cuyo distrito incluye N90, redactó la carta del 7 de mayo pidiendo a la FAA que rescindiera sus reasignaciones. Además del Sr. Schumer, fue firmado por la senadora Kirsten Gillibrand y otros cuatro miembros del Congreso de Long Island y sus alrededores. Tres de ellos eran republicanos, incluido D’Esposito.

«Hay personas que en realidad tienen empleos fuertes y sólidos, y no se mudan porque quieran, sino porque se lo decimos», dijo D’Esposito en una entrevista. «No es una buena situación»

Algunos controladores que no se mueven pueden reasignarse a nuevas funciones en N90. Pero conseguir un nuevo puesto depende de demostrarle a la FAA que un cambio crearía dificultades excesivas y requeriría capacitación para un nuevo puesto durante un año o más.

La FAA, que gastó 36 millones de dólares para renovar y modernizar el edificio Philadelphia Tracon, recientemente intentó nuevamente hacer atractiva la medida. En su memorando del 29 de abril que ordenaba la reubicación de 17 empleados, la agencia aumentó las bonificaciones de incentivo a 100.000 dólares para los controladores que se mudaron a Filadelfia, temporal o permanentemente.

Sin embargo, Segretto, el presidente de la sección sindical, y muchos de sus miembros se muestran inflexibles.

«Estamos completamente en contra», afirmó. «Está obligando a los controladores de tránsito aéreo a elegir entre su carrera y dejar a sus familias o renunciar a sus trabajos».

Marco Walker contribuyó con informes desde Washington.