Skydance llega a un acuerdo para fusionarse con Paramount

La junta directiva de Paramount firmó el domingo un acuerdo para fusionarse con Skydance, marcando el comienzo de una nueva era para CBS, Nickelodeon y el estudio cinematográfico detrás de las franquicias «Top Gun» y «Misión: Imposible», según dos personas familiarizadas con las negociaciones.

El acuerdo es un punto de inflexión para la familia Redstone, cuyas fortunas se han entrelazado con el ascenso y la caída de la industria del entretenimiento tradicional durante las décadas de su tumultuosa propiedad de Paramount y sus predecesores. Redstone, presidenta de la junta directiva de Paramount, está sacando provecho de gran parte de su propiedad en la empresa que luchó por preservar y controlar.

La fusión coronará a un nuevo magnate de Hollywood. David Ellison, el vástago tecnológico detrás de Skydance, se convertirá en el principal agente de poder de Paramount. En cierto sentido, el acuerdo es una historia mediática ampliada, con una familia que hizo su fortuna en el entretenimiento tradicional reemplazada en gran medida por una enriquecida por la tecnología: Ellison es el hijo del fundador de Oracle, Larry Ellison. Los considerables activos de los Ellison fueron un importante punto de venta para los Redstone, que buscaban fortalecer a Paramount a largo plazo.

En los últimos años, Paramount se ha convertido en el símbolo de una industria de medios tradicional que cojea a la sombra del gigante del streaming Netflix y de compañías tecnológicas como Amazon, que tienen mucho dinero en efectivo para gastar en sus apuestas mediáticas. Paramount ha estado tratando de reemplazar su negocio de cable en declive con negocios de transmisión como Paramount+, pero esos esfuerzos aún no son tan rentables como las operaciones de televisión tradicionales.

El valor total de la fusión no quedó claro de inmediato porque el acuerdo es complejo. Skydance y sus financistas adquirirán National Amusements, la empresa que posee las acciones con derecho a voto de la familia Redstone en Paramount, por aproximadamente 1.750 millones de dólares. Paramount también se fusionará con Skydance, dejando al estudio y a sus financistas a cargo de un imperio mediático que incluye propiedades de cine, televisión y noticias.

La capitalización de mercado de Paramount, o el valor que el mercado de valores asigna a la empresa, es de aproximadamente 8.200 millones de dólares. La última valoración divulgada de Skydance fue superior a los 4.000 millones de dólares.

Una oferta pública de adquisición por parte de Skydance permitirá a muchos tenedores de acciones sin derecho a voto de Paramount retirar dinero a unos 15 dólares por acción. Los inversores que posean acciones con derecho a voto podrán venderlas a 23 dólares la acción. Esto permitirá a los inversores que se sientan en desventaja por el acuerdo de Skydance (de los cuales hay muchos) deshacerse de las acciones de la compañía con una prima sobre su precio actual de 11,81 dólares.

La fusión con Skydance cierra un capítulo para Redstone, de 70 años, quien reemplazó a su padre Sumner y luchó por mantener intacto el imperio mediático familiar.

La adquisición de Paramount por parte de Skydance fue un drama digno de un éxito de taquilla de verano. Desde principios de año, Redstone, Paramount y Ellison han estado involucrados en negociaciones semipúblicas que a menudo se han filtrado a la prensa y han generado buena voluntad en ambas partes.

Los ejecutivos parecían cerca de llegar a un acuerdo el mes pasado. Pero los términos renegociados redujeron el valor de la participación mayoritaria de Redstone. Justo cuando un comité especial de la junta directiva de Paramount se preparaba para hacerlo oficial, los abogados de Redstone les enviaron un correo electrónico para cancelar el acuerdo, diciendo que no podían ponerse de acuerdo en «términos no baratos».

Con el acuerdo en suspenso, han surgido otros pretendientes para cortejar a Redstone, incluidos el multimillonario Barry Diller y Steven Paul, el productor mejor conocido por la serie de películas “Baby Geniuses”. Pero el acuerdo con Skydance volvió a estar en el centro de atención la semana pasada, cuando Skydance mejoró su oferta por la participación de Redstone y ofreció protecciones más fuertes contra desafíos legales.

Tales disposiciones podrían ayudar a reducir el desafío planteado por los inversionistas que se opusieron a los acuerdos con Skydance, diciendo que enriquecerían a Redstone a expensas de otros accionistas. Todos los acuerdos de fusión de Skydance que se han considerado le han otorgado un pago adicional a cambio de su poder de voto, generalmente llamado bono de control, que algunos accionistas han argumentado que era injusto. Un pequeño número ha amenazado con demandar.

La fusión llega en un momento precario para Paramount. Su principal servicio de streaming, Paramount+, está perdiendo cientos de millones de dólares en efectivo cada año. Después de chocar con Redstone, su director ejecutivo, Bob Bakish, fue reemplazado por tres ejecutivos, que dirigen una “oficina de director ejecutivo”, una solución temporal y embarazosa. Y su negocio de cable está en declive a largo plazo, lo que provocó que sus acciones cayeran más del 70 por ciento en los últimos cinco años.

Durante el último mes, los tres directores ejecutivos de Paramount propusieron un plan que, según dicen, ayudará a Paramount a retomar el rumbo, que incluye recortar 500 millones de dólares en costos y vender partes de la empresa que no son centrales para su estrategia. Las pérdidas están empezando a disminuir en Paramount+ y la empresa está evaluando una posible empresa conjunta con otras empresas que podría reducir aún más los costos.

El hombre que tomará el control de la empresa en decadencia es un productor y ejecutivo de Hollywood que ayudó a financiar algunas de las franquicias más importantes de Paramount. Después de abandonar la Universidad del Sur de California para intentar actuar, Ellison comenzó a financiar películas y fundó Skydance en 2010. La compañía produjo algunas de sus películas más exitosas con Paramount, incluidas “Top Gun: Maverick” y “Misión: Imposible. Dead Reckoning, primera parte”.

Ellison, de 41 años, planea llevar su elenco a Paramount. Jeff Shell, ex director ejecutivo de NBCUniversal, ha estado en conversaciones para asumir un puesto de alto nivel, dijeron dos personas familiarizadas con el asunto. Fue despedido de NBCUniversal el año pasado después de que un presentador de CNBC presentara una denuncia de acoso sexual en su contra. A finales del año pasado, se unió a RedBird Capital Partners, un patrocinador de Skydance, como presidente de deportes y medios.

Bakish, de 60 años, sigue siendo consultor en Paramount. Su acuerdo de salida, presentado en mayo, establece que continuará trabajando para la empresa hasta octubre con un salario mensual de $258,333 y beneficios. Su paquete de salida también incluye un acuerdo de no menosprecio por dos años.

Si bien Ellison no ha hablado públicamente sobre sus planes para Paramount, ha informado a la junta directiva sobre sus intenciones, dijeron dos personas familiarizadas con el asunto. Ellison ha discutido la posibilidad de asociarse con uno o más rivales de Paramount para un servicio de transmisión combinado. También planea reforzar la tecnología de la compañía, agregando mejores funciones de personalización a su servicio de transmisión.

Otro pilar de los planes de Skydance para Paramount es la reducción de costes. La compañía planea consolidar algunas operaciones internacionales, aumentando las ganancias en parte mediante el despido de empleados. Eso no le ganará a Ellison muchos seguidores entre los empleados de la compañía, aunque podría ayudarlo a complacer a los accionistas.